História do Conceito da Terra Redonda

 

Não se sabe quando ou onde se concebeu a esfericidade da Terra pela primeira vez, mas existe muita mitologia a respeito.

Alguns livros de história do século 20, indicavam que, antes da viagem de Colombo, em 1492, acreditava-se que a Terra fosse achatada e que o navegador teria provado o contrário. Colombo não demonstrou que a Terra era redonda, simplesmente porque ele não chegou às Índias (o outro lado conhecido), embora, até os primeiros anos do século 16, se pensasse que tivesse chegado.

A viagem de Colombo foi o primeiro desafio histórico conhecido do conceito da Terra esférica, envolvendo um grande empreendimento ou uma grande aventura.

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Os primeiros registros conhecidos do conceito da Terra esférica são da Grécia antiga. Acredita-se que, por volta dos século 6 ou 5 aC, alguns matemáticos gregos já concebiam uma Terra esférica.

Além das evidências verificadas na Astronomia, podia-se perceber a curvatura da superfície da Terra, por exemplo, observando-se os navios se afastando no horizonte. Com apenas 10 km de distância da costa, parte do casco de um navio já não é visível. A partir dos 20 km vê-se apenas os mastros, até o completo desaparecimento.

No século 4 aC o conceito de Terra esférica já era aceito por boa parte dos filósofos gregos. Por volta de 350 aC, Aristóteles formulou seis argumentos para prová-lo e relatou uma estimativa da circunferência da Terra, talvez de Eudoxo, de 400 mil estádios (cerca de 60 mil km). Arquimedes relatou que contemporâneos seus estimavam esse valor em 45 mil km*.

No século 3 aC, Eratóstenes, matemático e bibliotecário de Alexandria, realizou uma célebre medição da circunferência da Terra, chegando a 250 mil estádios, o valor mais próximo do real obtido na Antiguidade. Existem dúvidas, entretanto, com relação à conversão da unidade usada na época (estádio), resultando em divergências entre alguns autores. Exemplos: 37.000 km (Boyer*), 39.770 km (Mourão**) e 46.250 mil km (Robinson). Veja detalhes no quadro ao lado.

O valor real da circunferência da Terra é de 39,9 mil km, para o diâmetro polar de 12.714 km, e de 40,1 mil km, para o diâmetro equatorial de 12.757 km.

Infelizmente, a medida da circunferência da Terra de Eratóstenes não foi considerada nos séculos seguintes, dominados pelas obras de Ptolomeu.

Cláudio Ptolomeu (c. 100 - 170 dC), matemático e astrônomo grego, foi o autor da mais completa obra sobre Astronomia e Geografia da Antiguidade. Seus ensinamentos perduraram como verdadeiros por toda a Idade Média e até a época de Copérnico, no século 16, quando suas bases começaram a ser questionadas.

Ptolomeu adotou a estimativa de Posidônio da circunferência da Terra, que era de 180 estádios*, 28% menor que a de Eratóstenes. Além disso, a Ásia de Ptolomeu era cerca de 38% maior que o tamanho real. Esses resultados aproximaram muito a costa leste da Ásia da América, fazendo com que Colombo e outros acreditassem que ele realmente tinha chegada às Índias.

Por muitos séculos, depois de Aristóteles e Ptolomeu, a ideia da Terra redonda não foi acatada por grande parte das pessoas, mesmo entre os letrados. O problema da sustentação, mitologicamente resolvida pelo pobre Atlas, era uma das principais questões. A ideia de que a Terra ficasse zanzando pelo espaço não era popular. Outra questão era que as pessoas poderiam cair, caso fossem muito longe.

A esfericidade da Terra foi demonstrada em 1521, quando Fernão de Magalhães atravessou o Oceano Pacífico e chegou à costa oriental da Ásia. Mas foi somente no final do século 17, que Newton apresentou uma solução científica para o problema do parágrafo anterior, com o conceito de gravidade.

Einstein apresentou uma solução diferente, no início do século 20, mas essa, que requer análise em quatro dimensões, quase todos continuam sem entender.

 

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Globo de Vopel (1543). Seu modelo esférico armilar foi confeccionado, como ferramenta didática, com base no modelo de Ptolomeu. Caspar Vopel (1511-1561) foi um professor de matemática em Colônia, Alemanha. Seu mapa do mundo, desenhado no globo, ainda considerava a concepção de que Colombo havia chegada às Índias. Para Vopel, a América não existia (original na Biblioteca do Congresso dos EUA).

 

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Globo Vopel

 

Ilustração de Ptolomeu no Planisfério de Waldseemüller.

 

Eratóstenes e a Circunferência da Terra

Eratóstenes nasceu por volta de 276 aC, em Cyrene, antiga colônia grega da Líbia. Viveu alguns anos em Atenas e foi contemporâneo de Arquimedes. Por volta de 226 aC, foi convidado por Ptolomeu III para ensinar seu filho, em Alexandria, e para dirigir a famosa Biblioteca.

Eratóstenes é mais conhecido hoje por sua medição da circunferência da Terra. Obteve o valor mais preciso da Antiguidade.

Eratóstenes sabia que ao meio dia, no dia do solstício de verão, o Sol iluminava diretamente o fundo de um poço, em Syene (atual Aswan, no sul Egito).

Eratóstenes também sabia que Alexandria estava a uma distância de 5 mil estádios, ao norte de Syene. Com essas informações, ele mediu, naquele horário do solstício, o ângulo que uma sombra fazia em Alexandria. Usando pura geometria ele calculou que a circunferência da Terra seria de 250 mil estádios (textos posteriores referem-se a 252 mil estádios*).

Existem dúvidas quanto ao valor exato do estádio adotado por Eratóstenes. Conversões feitas por vários autores indicam que a circunferência de Eratóstenes estaria entre 37 e 46 mil km (o valor médio real é de 40 mil km).

Entre outras contribuições, Eratóstenes também foi autor de um método para se calcular números primos, o Crivo de Eratóstenes, e produziu um mapa do mundo conhecido, em sua época. O célebre matemático morreu em 194 aC.

 

 

 

 

 

Atlas, um dos titãs derrotados na mitologia grega, foi condenado por Zeus a sustentar o mundo nas costas. Nas versões mais antigas, Atlas sustentava o firmamento (os céus), depois, com a concepção de que a Terra era redonda, alguém precisava sustentá-la e novamente elegeram o pobre Atlas.

 

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Por Jonildo Bacelar

 

 

 

Globo Atlas

 

História do Conceito da Terra Redonda

 

Mapas Historicos

 

 

* História da Matemática de Carl Boyer, 1991.

** Dicionário Enciclopédico de Astronomia e Astronáutica, de Ronaldo Mourão, 1995.

Elements of Cartography, Robinson e outros, 1995.